08 oktober 2020
  • Groei
  • Crisistijd
  • Leiderschap
  • Bedrijfscultuur
  • Corona
  • Duurzame groei
  • Sociaal ondernemerschap

Interview Cathelijne Lania: Believe in magic

Cathelijne Lania is eigenaar van A Beautiful Story. Haar bedrijf verkoopt sieraden en cadeaus die geluk brengen. Met de hand gemaakt. Echte ambacht. A Beautiful Story zorgt voor werkgelegenheid op plekken waar dat juist hard nodig is. Inmiddels werken er ruim 100 mensen voor het bedrijf. Lania over sociaal ondernemerschap en overleven in zwaar weer.

In 2000 was zij voor vrijwilligerswerk in Nepal. Dat veranderde haar leven. Ze verloor haar hart aan het land, vanwege de warmte van de mensen en het echte familiegevoel wat daar heerst. Toen 5 jaar later een zilverfabriek waar zij regelmatig cadeaus kocht voor thuis in de problemen kwam, besloot ze een grote stap te maken. “Ik kon op dat moment het risico lopen om ondernemer te worden. Ik had een leuke baan maar het vervulde me niet om aandeelhouders nog rijker te maken. Ik zag onrecht in de wereld en kon een verschil maken.”

“Niet iedereen heeft dezelfde talenten maar iedereen moet wel dezelfde rechten hebben om talent te kunnen ontwikkelen.”

Believe in magic
Hoe het komt dat haar bedrijf een miljoenenbedrijf is geworden? “Het begint allemaal bij kwaliteit en het juiste product. Hoe mooi het verhaal erachter ook is, mensen komen in eerste instantie op je product af. Het moet er mooi uitzien en kwalitatief goed gemaakt zijn. Die kwaliteit bereik je door jarenlang aan je producten te werken en te luisteren naar je klant. Daarna worden klanten extra happy wanneer ze zien dat je echt een purpose hebt.” Waar bij veel bedrijven in de mode de ontwerper lead is, is bij Lania het product een middel en niet het doel zelf. Haar overkoepelende drijfveer: positief bijdragen aan het leven van veel mensen, over de hele wereld, maakt haar onderscheidend in de markt.

Iedereen heeft het recht om een mooi leven te hebben, waar je ook geboren bent.

“Verder geloof ik ook erg in het samenwerken met goede mensen. Je team moet kloppen op gedrevenheid voor de missie. Mensen die onze purpose begrijpen. Ik kijk vooral naar persoonlijkheden en gedrag en of dit past bij de kernwaarden van ons bedrijf. Onze vier kernwaarden zijn heilig. Dare to be, connection, believe in magic en never give up. Deze kernwaarden helpen ons ook door crisistijd.”

Lessen van haar ouders
De combinatie van ondernemerschap en iets goed willen doen voor de maatschappij, zat eigenlijk al in haar bloed zonder dat zij dat zelf realiseerde. Haar moeder was jeugdwerker en haar vader was de beste keukenverkoper van het dorp. “Hij gaf veel, zowel aan klanten als zijn werknemers. Hij gaf producten weg maar gaf ook echt persoonlijke aandacht. Hij luisterde naar hen. Klanten kwamen daarom graag bij hem en werknemers bleven loyaal.”

Zelf gelooft Lania ook in geven. Maar zo ontdekte zij, geven en ontvangen moet wel in balans zijn. “In de eerste jaren als ondernemer gaf ik te veel weg. Dat was niet goed voor de toekomst van het bedrijf. Maar geld verdienen sloot in mijn ogen niet aan bij mijn idealen. Echter tijdens de eerste crisis die we meemaakten heb ik geleerd: zonder winst geen lange termijn. En zonder deze winst, zijn er geen banen voor mensen die het hard nodig hebben. Mijn les: geld is niet het doel maar een middel om het te kunnen managen.”

Omdenken in zwaar weer
Op het moment dat we Lania spreken is er een lockdown in Nepal. “We hebben bijna geen aanvoer van onze producten. In de eerste helft van het jaar viel de hele vraagkant weg maar werd er wel voldoende geproduceerd. Nu hebben we tonnen aan orders in de pijplijn, die we niet kunnen uitleveren.” Creativiteit is een belangrijke skill die zij gebruikt om te kunnen overleven in crisistijd, ook in deze situatie. “Ik heb geleerd dat je juist in crisistijd je creativiteit uit de hoge hoed moet halen. Je moet omdenken.”

“We besloten om sieraden te produceren in andere landen naast Nepal. Een uitdaging, want deze nieuwe werkplaatsen moesten wel passen bij onze idealen. Maar het is gelukt. Door nieuwe locaties kunnen we binnenkort aan de grote vraag voldoen. Daarnaast geeft het ons ook mogelijkheden om in de toekomst een grotere productiecapaciteit te hebben en op andere plekken in de wereld werkrelaties op te bouwen. Onze droom is op alle continenten te produceren én te verkopen.

“Ook willen we A Beautiful Story, naast sieradenmerk, als breder lifestylemerk op de kaart zetten. Dat is al langer een wens, maar nu ligt hierop extra focus. We moeten heel snel alternatieven hebben voor als sieraden uit Nepal niet mogelijk zijn. In de enorme pressure cooker van deze covid-19 periode, ontwikkelen we veel nieuwe producten, van wenskaarten, tot tasjes, tot notitieboekjes. Door beide strategieën creëren we wereldwijd meer banen en bewaken we het ambachtelijke handwerk waar veel talent en liefde in zit. Zo zie je maar: een oplossing voor een tijdelijk probleem maakt ons ook sterker voor de toekomst.”

Hulp vragen
Drie keer eerder was het al kantje boord voor A Beautiful Story. Vanwege Lania’s purpose, heeft zij niet opgegeven. “Het was misschien wel makkelijker geweest om failliet te gaan. Maar als je stopt, hebben al die mensen geen inkomen meer.” Hoewel Lania aangeeft altijd alles zelf te willen doen, besloot zij in tijden van zwaar weer hulp te vragen. En die hulp, die kwam uit verschillende hoeken. “In de eerste crisis startte ik een succesvolle crowdfunding campagne. Gedurende de tweede crisis besloot ik een investeerder aan boord te brengen, waardoor we overigens vanaf dat moment een hele harde groei doormaakten. En tijdens de derde crisis, de coronacrisis, heeft de overheid ons een handje kunnen helpen. Daardoor kunnen we de lonen blijven betalen, ook van de mensen in Nepal die nu niet kunnen werken vanwege de lockdown.”

“Mijn ambitie? Dat we in 10 jaar, in kleine stapjes, 10.000 mensen aan een baan hebben geholpen. Op alle continenten.”

Haar twee tips voor ondernemers, vooral gedurende zwaar weer:

  • Je moet niet alles zelf willen doen, vraag hulp aan mensen. Ik heb in crisistijd op Facebook mijn cijfers gedeeld met al mijn volgers, om te laten zien dat we er niet goed voor stonden. Daar kreeg ik ook kritiek op ‘zoiets doe je toch niet?’. Maar door het delen van die informatie, kreeg ik hulp. Ook organiseerde ik brainstormsessies met specialisten op bepaalde vakgebieden. Samen gingen we aan de slag om een oplossing te bedenken. Ik merk dat juist in periode van zwaar weer, mensen elkaar willen helpen en hun kennis doneren.
  • Vertel je verhaal, overal. Dat heb ik ook gedaan met A Beautiful Story. En dat verhaal werd opgepikt, waardoor er meer bekendheid rondom mijn merk is ontstaan. Als je een droom hebt: praat erover met andere mensen.

Benieuwd naar A Beautiful Story? Bekijk de website.